Mi a vonalkódolvasó, vagy más néven szkenner?

A klasszikus vonalkódolvasó feladata, hogy a vonalkódban tárolt információt (karaktersort, képet, stb.) optikai módszerrel leolvassa, értelmezze, és továbbítsa a háttérrendszer felé további feldolgozás céljából.
Maga az olvasó ugyanolyan "input", tehát adatbeviteli eszköznek tekinthető, mint a számítógép billentyűzete vagy az egér. Az adatbeviteli folyamat során leegyszerűsítve ugyanaz megy végbe, mintha a vonalkódban tárolt karaktersort (ami sok esetben a kód alatt olvasható) begépeltük volna a billentyűzeten. Mindez természetesen sokkal gyorsabban, hibamentesen és automatizáltan.