Mi a vonalkód?

A vonalkód a számok és betűk kódolásának egyfajta módja, mely meghatározott szabályok szerint felépülő, világos és sötét mezők váltakozásán alapuló, optikailag érzékelhető kód. A vonalkód nem tartalmaz leíró adatokat, ez csupán egy hivatkozási szám, amelyhez a számítógép megkeres és társít egy hozzátartozó rekordot, amely már tartalmaz leíró adatokat és más fontos információkat.
Például: egy vonalkód jelöl egy bizonyos konzervet, de nem tartalmazza a termék nevét, fajtáját vagy árát, helyette mindössze egy tizenkét jegyű számot. Amikor ezt a számot beolvassuk, bekerül egy számítógépbe, amely rátalál a számhoz tartozó rekordra az adatbázisból. Ez a rekord tartalmazza a termék leírását, a gyártó nevét, az árat, a raktáron lévő mennyiségét stb.